Making Gold Mining more Sustainable

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Rendre l'extraction de l'or plus durable

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Une étude menée par l'Université de Yale détaille la grave dégradation et la déforestation causées par l'extraction de l'or dans les forêts tropicales, ainsi que les défis biophysiques associés à la restauration efficace de ces paysages

Dans un article de synthèse récemment publié dans la revue Land Degradation and Development, Shrabya Timsina et Nora Hardy se sont concentrés sur les effets de l'extraction de l'or à ciel ouvert dans les régions tropicales, une préoccupation environnementale croissante ces dernières années. Selon une étude de 2012, l'exploitation minière représente 7 % de la déforestation dans les pays en développement et les techniques d'extraction de l'or à grande échelle, artisanales et à petite échelle, telles que l'exploitation à ciel ouvert et le dragage, sont de plus en plus répandues en Amazonie et en Afrique de l'Ouest.

Les auteurs, qui incluent le professeur Mark Ashton de l'YSE et le doctorant de l'YSE David Woodbury, se sont particulièrement concentrés sur l'extraction de l'or - un sujet "pertinent pour ce moment particulier", explique Timsina. L'extraction de l'or est de plus en plus répandue, explique-t-il, à la fois parce qu'elle est importante pour la fabrication d'électronique et la production d'énergie alternative, et que la hausse constante des prix de l'or rend les projets miniers auparavant irréalisables plus lucratifs.

Cependant, sur le plan environnemental, les résultats sont coûteux. « Vous pouvez imaginer ce que l'exploitation minière à ciel ouvert peut faire pour les zones environnantes », déclare Hardy. « Cela remodèle complètement la topographie. Il épuise et perturbe également la couche arable qui contient les nutriments et les graines nécessaires à la croissance des plantes, et les régions tropicales ont souvent déjà des sols pauvres en nutriments.

L'exploitation minière à ciel ouvert peut également avoir un impact sur l'hydrologie locale. De nombreux polluants, dont le mercure et le cyanure, sont utilisés dans les processus d'affinage de l'or et peuvent contaminer le sol et les sources d'eau à proximité. Timsina affirme que des stratégies de confinement efficaces contre ces polluants doivent être utilisées de concert avec des techniques de restauration des terres pour aider à la repousse des plantes et assurer la santé des communautés humaines voisines.

Les chercheurs ont également étudié les stratégies de restauration possibles pour les zones minées, notamment la conservation de la couche arable. Étant donné que la récupération de la santé du sol après l'exploitation minière est un processus long et coûteux, ils soulignent l'importance des pratiques de conservation de la couche arable - déplacer la couche arable avant l'extraction et la stocker séparément pour conserver les nutriments et les graines - afin qu'elle puisse ensuite être renvoyée au site minier lorsque le les opérations sont terminées.

"La santé des sols devient un défi majeur pour le reboisement après l'exploitation minière", déclare Hardy. "En préservant la couche arable, vous avez au moins une base pour commencer et vous ne partez pas de zéro."

Les chercheurs ont également découvert que certaines espèces végétales sont mieux adaptées aux conditions de sol qui survivent à l'exploitation minière. Lorsque cela est possible, l'intégration de stratégies de régénération naturelle à la réintroduction délibérée de ces plantes robustes, selon eux, rend plus probable la restauration des zones dégradées en forêt.

Alors que l'exploitation minière à ciel ouvert continue d'augmenter dans les tropiques, les auteurs soulignent la nécessité de poursuivre les recherches de restauration sur le terrain pour aider à assurer le rétablissement des forêts tropicales.
NJC.© Info Yale University

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18/10/22-English

Making Gold Mining more Sustainable

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A Yale University led study details the severe degradation and deforestation caused by gold mining in tropical forests, as well as the biophysical challenges associated with effectively restoring these landscapes

In a review paper recently published in the journal Land Degradation and Development, Shrabya Timsina and Nora Hardy focused on the effects of surface gold mining in tropical regions, a growing environmental concern in recent years. According to a 2012 study, mining accounts for 7% of deforestation in developing nations and large-scale and artisanal, small-scale gold mining techniques such as open-pit mining and dredging are becoming more prevalent in the Amazon and West Africa.

The authors, who include YSE Professor Mark Ashton and YSE doctoral student David Woodbury, focused particularly on gold mining — a topic “relevant for this particular moment,” says Timsina. Gold mining is becoming more prevalent, he explains, both because it is important for manufacturing electronics and alternative energy production, and persistently rising gold costs make previously unfeasible mining projects more lucrative.

Environmentally, however, the results are costly. “You can imagine what surface mining can do to surrounding areas,” says Hardy. “It completely reshapes the topography. It also depletes and disturbs the topsoil that contains nutrients and seeds necessary for plant growth, and tropical regions often have nutrient-poor soils already.”

Surface mining can also impact local hydrology. Numerous pollutants, including mercury and cyanide, are used in gold refining processes and can contaminate the soil and nearby water sources. Timsina says effective containment strategies against these pollutants must be used in concert with land restoration techniques to help the regrowth of plants and ensure the health of nearby human communities.

The researchers also investigated possible restoration strategies for mined areas, most notably the conservation of topsoil. Because recovering soil health following mining is a lengthy and costly process, they emphasize the importance of topsoil conservation practices – moving topsoil prior to mining and storing it separately to conserve the nutrients and seeds — so it can then be returned to the mining site when the operations are complete.

“Soil health becomes a major challenge to reforestation following mining,” says Hardy. “By saving the topsoil, you at least have some base to start with and are not starting at zero.”

The researchers also found that there are certain plant species that are better suited for surviving soil conditions that result from mining. When possible, integrating natural regeneration strategies with the purposeful reintroduction of these hardy plants, they say, makes it more likely that degraded areas can be restored to forest.

As surface mining continues to rise throughout the tropics, the authors highlight a need for continued on-the-ground restoration research to help ensure the recovery of tropical forests.
NJC.© Info Yale University

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18/10/22-NL

Goudwinning duurzamer maken

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Een onderzoek onder leiding van de Yale University beschrijft de ernstige degradatie en ontbossing veroorzaakt door goudwinning in tropische bossen, evenals de biofysische uitdagingen die gepaard gaan met het effectief herstellen van deze landschappen

In een recent gepubliceerd overzichtsartikel in het tijdschrift Land Degradation and Development, richtten Shrabya Timsina en Nora Hardy zich op de effecten van oppervlaktegoudwinning in tropische gebieden, een groeiende zorg voor het milieu in de afgelopen jaren. Volgens een onderzoek uit 2012 is mijnbouw verantwoordelijk voor 7% van de ontbossing in ontwikkelingslanden en komen grootschalige en ambachtelijke, kleinschalige goudwinningstechnieken zoals dagbouw en baggeren steeds vaker voor in het Amazonegebied en West-Afrika.

De auteurs, waaronder YSE-professor Mark Ashton en YSE-doctoraatsstudent David Woodbury, richtten zich met name op goudwinning - een onderwerp "relevant voor dit specifieke moment", zegt Timsina. Goudwinning komt steeds vaker voor, legt hij uit, zowel omdat het belangrijk is voor de productie van elektronica en alternatieve energieproductie, als omdat de aanhoudend stijgende goudkosten voorheen onhaalbare mijnbouwprojecten lucratiever maken.

Milieutechnisch zijn de resultaten echter kostbaar. "Je kunt je voorstellen wat dagbouw met de omliggende gebieden kan doen", zegt Hardy. “Het hervormt de topografie volledig. Het put ook uit en verstoort de bovengrond die voedingsstoffen en zaden bevat die nodig zijn voor plantengroei, en tropische gebieden hebben vaak al voedselarme gronden.”

Bovengrondse mijnbouw kan ook van invloed zijn op de lokale hydrologie. Talrijke verontreinigende stoffen, waaronder kwik en cyanide, worden gebruikt in goudraffinageprocessen en kunnen de bodem en nabijgelegen waterbronnen verontreinigen. Timsina zegt dat effectieve inperkingsstrategieën tegen deze verontreinigende stoffen moeten worden gebruikt in combinatie met landhersteltechnieken om de hergroei van planten te helpen en de gezondheid van nabijgelegen menselijke gemeenschappen te waarborgen.

De onderzoekers onderzochten ook mogelijke herstelstrategieën voor mijngebieden, met name het behoud van de bovengrond. Omdat het herstellen van de gezondheid van de bodem na mijnbouw een langdurig en kostbaar proces is, benadrukken ze het belang van praktijken voor het behoud van de bovengrond - het verplaatsen van de bovengrond voorafgaand aan de mijnbouw en apart opslaan om de voedingsstoffen en zaden te behouden - zodat deze vervolgens kan worden teruggebracht naar de mijnsite wanneer de operaties zijn voltooid.

"De gezondheid van de bodem wordt een grote uitdaging voor herbebossing na mijnbouw", zegt Hardy. "Door de bovengrond te redden, heb je in ieder geval een basis om mee te beginnen en begin je niet bij nul."

De onderzoekers ontdekten ook dat er bepaalde plantensoorten zijn die beter geschikt zijn voor het overleven van de bodemgesteldheid die het gevolg is van mijnbouw. Indien mogelijk, maakt het integreren van natuurlijke regeneratiestrategieën met de doelgerichte herintroductie van deze winterharde planten het waarschijnlijker dat aangetaste gebieden kunnen worden hersteld tot bos.

Aangezien dagbouw in de tropen blijft toenemen, benadrukken de auteurs dat er behoefte is aan verder onderzoek op het gebied van herstel ter plaatse om het herstel van tropische bossen te helpen verzekeren.
NJC.© Info Yale University

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